Seasonal ecology of a migratory nectar-feeding bat at the edge of its range

Winifred F Frick, Paul A Heady, III, Alexis D Earl, Maria Clara Arteaga, Patricia Cortés-Calva, Rodrigo A Medellín

Migratory species that cross geopolitical boundaries pose challenges for conservation planning because threats may vary across a species’ range and multi-country collaboration is required to implement conservation action plans. The lesser long-nosed bat (Leptonycteris yerbabuenae) is a migratory pollinator bat that was removed from the Endangered Species List in the United States in 2018 and from threatened status in Mexico in 2013. The seasonal ecology and conservation status of the species is well understood in the core part of its range on mainland Mexico and in the southwestern United States, but relatively little is known about the species on the Baja California peninsula in northwestern Mexico, a part of its range range separated by the Gulf of California. We studied the seasonal ecology of lesser long-nosed bats on the Baja peninsula at 8 focal roosts along a 450-km north-to-south transect to test hypotheses about migratory or residential status of the species on the Baja peninsula. We provide evidence of an extensive population of lesser long-nosed bats on the Baja peninsula that is primarily seasonally migratory and includes 2 mating roosts with males on the southern part of the peninsula. Seasonal ecology of lesser long-nosed bats was closely associated with the flowering and fruiting season of the cardón (Pachycereus pringlei), the dominant columnar cactus on the peninsula. However, we discovered that some female lesser long-nosed bats arrive and give birth at southern roosts in mid-February, about 2 months earlier than other migratory populations in more northern Sonoran Desert habitats. We documented the loss of nearly a third of the known maternity roosts during the study, demonstrating that action to protect key roosts remains a high priority. Migratory pollinators are particularly vulnerable to climate and land-use changes and we recommend continued monitoring and research to guide effective range-wide conservation of the species.

Las especies migratorias o con rangos de distribución amplios que incluyen fronteras geopolíticas, representan desafíos particulares para la planificación de estrategias de conservación, ya que las amenazas así como las tendencias poblacionales pueden variar a lo largo de su rango geográfico y se requiere la colaboración de múltiples países para implementar planes de acción que permitan su conservación. El murciélago magueyero menor (Leptonycteris yerbabuenae) es un murciélago polinizador migratorio que recientemente fue sacado de la lista de especies en peligro en los Estados Unidos en 2018 y en México en 2013. La ecología estacional y el estatus de conservación de esta especie, ha sido bien estudiado en el centro de su rango de distribución en México continental, pero se sabe muy poco acerca de la especie en la Península de Baja California en el noreste de México, región que está separada del resto del rango por el golfo de California. Nosotros estudiamos la ecología estacional del murciélago magueyero menor, en ocho cuevas a lo largo de un transecto de 450 km norte-sur, en la Península de Baja California y pusimos a prueba la hipótesis del status migratorio o residente de sus poblaciones en esta región. Proporcionamos la primera evidencia de una extensa población de esta especie en la península, a cual es principalmente migratoria estacional e incluye dos cuevas de reproducción ubicadas al sur de esta región. La ecología estacional del murciélago magueyero menor estuvo fuertemente asociada con la estación de floración y fructificación del cardón (Pachycereus pringlei), el cactus columnar dominante en la península. Nosotros también descubrimos que algunas hembras llegan y dan a luz en las cuevas más sureñas, a mediados de febrero, cerca de dos meses antes que otras poblaciones migratorias, en el desierto de Sonora del norte. Durante el tiempo de este estudio, documentamos la destrucción de una de las cuevas de maternidad, lo que demuestra la necesidad de acciones de conservación para proteger estos refugios. Los polinizadores migratorios son particularmente vulnerables a cambios en el uso del suelo y al cambio climático y recomendamos continuar con el monitoreo y la investigación, con el fin de guiar su conservación a lo largo de todo el rango de distribución de la especie.

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https://doi.org/10.1093/jmammal/gyy088

Winifred F Frick, Paul A Heady, III, Alexis D Earl, Maria Clara Arteaga, Patricia Cortés-Calva, Rodrigo A Medellín. 2018. Seasonal ecology of a migratory nectar-feeding bat at the edge of its range. Journal of Mammalogy 99(5):1072-1081.